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英国律师事务所的运作

2020/7/28 字体: 来源: 作者:吴威

编者按

英国律师业十分发达,全世界每年前十强律师事务所的排名,英国都有4家左右入围。英国律师事务所随着法律服务市场开放,已经形成规模化和专业化。20名以上合伙人律师行相当普遍,大的律师行有上百合伙人。


  • 事务所类型

英国的事务律师事务所一般分为两类:Partnerships (合伙) 与 Limited Liability Partnerships(LLP, 有限责任合伙)。


最早的律师事务所都是合伙制,由合伙人来分享利润承担风险。而目前,随着一些国际化大律师事务所的业务不断扩大,风险也随之而来。为了减轻合伙人所面临的巨大风险,很多律师事务所都进行改制,变成了LLP,由律师事务所承担有限风险,而不再由合伙人以个人资产承担律所的债务。


  • 合伙人类型

律师事务所内的合伙人分为两种。一种在英国叫做Equity Partners,这种合伙人是律师事务所实际的拥有人,每位Equity Partner拥有律师事务所一定比例的股份,并按此比例来分享利润,对律所的债务对外承担责任。值得注意的是,即使你只享有1%的股份,但如果你是合伙人中财务状况最好的,那银行仍然有权向你主张律师事务所欠下的全部债务。另一种合伙人叫做Salaried Partners,即所谓的受薪合伙人,他们名义是是合伙人,可以以合伙人的身份向客户收取费用,但既不分享利润,也不承担律所的债务。因此,他们的权利义务都体现在他们与Equity Partners的协议里,协议里面最重要的一条即是,Equity Partners 免除他们承担律所债务的责任。他们一般有固定的工资,年终根据其收费情况享有一定的资金。


根据 Law Society(事务律师协会)的规定,如果一个律师事务所的合伙人不超过20人,那所有的合伙人名字都要出现在律师事务所的信笺和发票上,如果超过20人,则要在信笺和发发票上注明在何处可以查看到律师事务所所有的合伙人名单。律所的信笺上、网站上、信封上都毫无例外地会出现这段话。


  • 律师类型

律师事务所除了合伙人,其余的律师都叫做Associate Solicitor 或者Assistant Solicitor,这些律师经过多年执业,有可能被提升为合伙人。有的律师擅长于拓展业务,为律师事务所带来新客户;还有一种律师,不擅于应酬,也从来不会为所来带来新的客户,但在自己的业务领域精益求精,成为极为出色的律师。这两类律师在每个律师事务所都不可或缺,只有保持着完美的平衡,律师事务所才能兴旺发展。


律师下面的工作人员叫做Paralegal,应该就是我们国内律师事务所的助理。这些Paralegal 也都是受过法律训练,但没有获得执业资格,他们为律师工作提供帮助。


律师事务所每年都会招收一定数量的Trainee,也就是我们所说的实习生。他们与律师事务所签订两年实习合同,在律师事务所四个部门一共实习两年,参加律所提供的各项内部和外部培训课程,并领取工资。实习结束后,他们经过事务律师协会认可,获得执业资格。律师事务所根据其两年来的工作情况,决定是否续签合同,成为律所的正式执业律师。每年这些实习合同的竞争都非常激烈,尤其是一些有名望的大律师事务所,一个名额会几百上千的毕业生来来争取。一般都会要求是名校毕业,比如牛津、剑桥,成绩优异,比如所有的essay都要求是1,至少是2.1。


这很不容易,因为大学里老师很少会给学生的作业打1,那就全部是excellent,就是能够得到,也很难保证四年里每次作业都是优秀。但在英国,没有统一的司法考试,只有在律师实习两年后经考核合格,才能成为律师,取得执业资格。所以,这个实习合同对想成为执业律师的法学院毕业生来说,至关重要。而这种机制,也保证律师事务所每年能够在毕业生中挑选到最优秀的人才。


  • 律所财务部门

律师事务所非常重要的一个部门是财务部门,这有别于我们国内律师事务所的财务部。在英国,事务律师事务所经常会为客户掌管大笔资金。


大的方面,一桩收购公司的交易,资金动辄过亿,客户都会先把钱打在律师事务所的账户上,交易完成,由律师事务所代客户支付。诉讼案件中,客户也把所有的律师费用预先支付给律师事务所,由事务律师为客户委托出庭律师,支付出庭律师的费用。


小的方面,客户购买一栋房子、一部车,都会先把钱放在律师事务所的账户上。一个有很多客户的事务律师事务所,账户内会有数目惊人的客户资金。因此,事务律师协会规定,律师事务所必须为客户设立专门帐户进行管理,客户的资金与律师事务所的资金必须严格分离。即使客户打过来一大笔钱,里面既有交易所需资金,又有律师费,还有其他费用,但在没有明确协议和向客户开具发票,客户同意付款的情况下,严禁律师事务所擅自将资金转移。帐目不明,是事务律师的大忌,律师协会对此惩罚相当严厉,违规的律师会因此而被吊销执业资格,被逐出律师行业。


  • 律所行政部门

每个律师事务所,不论大小,都有很多相关的部门对律师进行各方面的支持。象市场开发、人力资源、风险控制、IT部门等等。没有这些部门的支持,律师们的业务根本无法顺利进行。

 

英国律师业历史悠久,有其独特的发展方式与轨迹,并对其殖民地国家的律师业产生了深远的影响,比如香港的律师业,与英国一脉相承。几百年来,律师在人们的生活中一刻也不能缺少,从订立遗嘱、建立信托、购买房产到上市公司的交易,都必须有律师的参与。在社会公众眼里,英国律师的名声似乎也没有像在美国那样糟糕。

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